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El wéstern​ o películas del Oeste o películas de vaqueros o las del cowboys es un género que se ambienta en el viejo Oeste estadounidense, pero no es patrimonio solamente del cine yanqui. Ya veremos más adelante que en muchos países se filmaron este tipo de películas, sobre todo en España e Italia. La palabra wéstern es originariamente un adjetivo derivado del inglés west ('oeste'), pero se sustantivó para hacer referencia fundamentalmente a obras cinematográficas, aunque también existe en la literatura. A todo esto la palabra cowboy es la unión de dos vocablos ingleses: cow (vaca) y boy (muchacho), es decir vaquero o en el decir sudamericano el gaucho arriero de ganado. Las historias del lejano oeste estaban comprendidas entre los años 1850 a 1910 aproximadamente. Es decir con la llegada del ferrocarril y hasta la aparición del automóvil, aunque en algunos westerns se ve algún viejo vehículo de los comienzos del siglo 20.

En los años 1940 y 1950 eran comunes las novelas del oeste o las historietas. Llenaban los escaparates de los puestos de diarios y revistas: el llanero solitario, el cisco kid, Gene Autry, Roy Rodgers, Red Ryder, Hoppalong Cassidy, tanto las portadas de las novelas o las revistas tenían verdaderas obras de arte de grandes dibujantes del género.

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Muchas veces, las películas del Oeste están ambientadas en territorios inexplorados o indómitos, bajo la amenaza latente del ataque de los indios, o en ciudades sin ley en las que los bandidos hacia lo que querían. Por ello, el género se fue enfocando hacia la confrontación de los diversos personajes, adquiriendo un carácter cada vez más psicológico. Aquella gente que viajaba esperanzada a esas tierras con la utopía de forjar un hogar y vivir en paz y en libertad. En la historias estaban: los buenos, los muy malos y aquellos que se aprovechaban de los indefensos para hacer su propia vida más fácil.

El wéstern ha sido usado a menudo por el cine estadounidense para escribir la épica de su propio país, una narración legendaria del proceso de fundación de los Estados Unidos protagonizada por héroes que encarnan algunos de los valores más arraigados de su cultura, siempre bajo la inspiración del destino manifiesto y con una iconografía característica: sombrero tejano, pistolas, chalecos, caballos, desierto, saloon, ranchos, diligencias, indios, carretas.

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Algunos directores y actores se especializaron en el género hasta el punto de convertirse en iconos modernos de este tipo de cine, como por ejemplo el director John Ford o Sergio Leone o los actores: Tom Mix, Randolph Scott, John Wayne Clint Eastwood, Giuliano Gema o Franco Nero.
El padre del wéstern cinematográfico fue Edwin Porter, quien, en 1903 realizó Asalto y robo de un tren.

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(The Great Train Robbery), película que inició el género del wéstern. Puede ser considerada como la primera obra importante, con argumento de ficción, del cine estadounidense. La película emplea de forma algo rudimentaria el montaje paralelo. Su última escena, un primer plano de un pistolero disparando sus armas hacia el espectador, causó una gran impresión en los espectadores de aquella época. La película fue un gran éxito.

 

Ya en los comienzos de los años 30, y con el logro tecnológico de las películas sonoras el western vio nacer a un joven John Wayne que realizo casi una docena de películas para la productora Lone Star. Algunos títulos de esa época: Randy cabalga solo, El tejano suertudo, Acero azul, Cañón paraíso o Terror de Texas.
Se considera la época dorada y clásica del wéstern estadounidense a los films de los años 1940 a 1960. El director más reconocido del género es John Ford, autor de películas como La Diligencia o Fuerte Apache.
John Ford merece un capítulo aparte en la historia del western.

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En 1924, Ford filmó su mayor producción hasta la fecha, el western de tonos épicos The Iron Horse (El caballo de hierro). La película no estaba concebida inicialmente como una superproducción, pero la Fox no reparó en gastos conforme avanzaba el rodaje. La película narra en tono de epopeya la construcción del ferrocarril Transcontinental por las compañías Union Pacific y Central Pacific entre los años 1863 y 1869. Esta película era muda, recordemos que el cine sonoro aparecería en 1927 con el cantor de jazz.
El rodaje se desarrolló en difíciles condiciones, pues el numeroso equipo no fue a Nevada preparado para el duro clima propio de la estación. Hubo que improvisar alojamientos adecuados para el numeroso equipo. La productora hizo un importante esfuerzo económico encaminado a potenciar el tono épico. Hubo que construir dos ciudades enteras para las tomas generales.

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Muchos años más tarde con La diligencia, Ford realizo el más nombrado western de la historia. En esta película cuenta con John Wayne que recibe la oportunidad de su vida y se convertirá en una gran estrella. Los exteriores se rodaron en Monument Valley. La película fue nominada a ocho Óscar, y Ford recibió el Premio de la Crítica Cinematográfica Neoyorquina. La diligencia se considera como la película del Oeste que imitarían muchos directores posteriormente. Monument Valley y sus paisajes seria fuente de inspiración para todos los dibujantes de historietas que siempre rodearían sus dibujos del oeste con estas formas espectaculares y naturalmente las películas también.
Los ingredientes para una completa película del oeste, aunque no todas las historias los tenían, fueron: Indios… caravanas de carretas hacia un futuro promisorio, el infaltable sheriff, un asalto a un banco, una balacera entre rocas, atravesar un desierto en una persecución. El salón con sus infaltables peleas, destrozando todo. Un tren llegando a la estación o escenas dentro del tren con su antigua máquina. El tren particularmente formo parte no solo de muchos afiches de películas de vaqueros, sino de títulos del oeste como: El último tren a Gun Hill, El tren de las 3 y 10 a yuma. El Asalto al tren. Otro de los ingredientes de una buena películas de cowboys eran los soldados en un solitario fuerte en medio del desierto. Estos siempre venían a ayudar a los colonos asaltados por indios o bandidos. Y para terminar con los ingredientes de un buen film del vaqueros estaba el duelo. Por lo general era en la calle principal del pueblo y uno de los dos terminaría muerto por la rapidez y puntería del otro.

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En los años 60 el clásico western estadounidense comienza a decaer. Al público ya no le atraían tanto ese genero e irrumpe en el mercado cinematográfico Italia con grandes directores y actores a los que se llamó Sapguetti Wester, naturalmente ´por ser los fideos una pasta típica de los tanos. Estos serían coproducidos con España y hasta crearon un pueblo del oeste en Almería, dada la especial geografía de esa región, comparable con las de los western yanquis.
El spaghetti western es verdaderamente un capítulo aparte. Se caracterizó por una estética naturalista (abundancia de planos detalle y primeros planos) y vaqueros sucios, desprolijos y por unos personajes aparentemente carentes de moral, rudos y duros, exentos del romanticismo caballeresco del western estadounidense clásico.  Aquí nacieron, Ringo, Dyango, Sabatta.
La obra cumbre del género, el bueno, el malo y el feo. lo deja bien claro desde el título hasta el duelo final. De esta forma aparece el antihéroe para contraponerse a la fuerte dualidad moral de los westerns norteamericanos con Gary Cooper o John Wayne.

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Para muchos críticos de cine, el spaghetti western cambió la forma de hacer cine. Hasta ese momento la música en las películas estaba limitada a la comprensión de los artistas musicales. Aparece Ennio Morricone, con sus bandas sonoras quien popularizó el género de la música de películas. A partir de este fenómeno, la banda sonora original se convirtió en un elemento clave para dar fuerza a las escenas de acción y recordar toda la película cuando comprobamos el disco con la banda del spaguetti western que habíamos visto en el matinee.
Alguno de los celebres directores de Spaguetti western son: Sergio Corbucci, Sergio Leone, Sergio Sollima, Duccio Tessari y Tonino Valerii.
En la actualidad, el número de wésterns ha ido descendiendo con el paso de los años, hasta el punto de ser uno de los géneros del cine clásico estadounidense que casi ha desaparecido. Aun así, en los últimos años ha habido esporádicos intentos de resucitar el género, ya fuese tratando de recuperar las raíces clásicas como aproximándose a formas narrativas o visuales experimentales.

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En las televisión de los 50, 60 y 70 el estilo western dio nacimiento a muchas series: Bonanza, Wild, wild west, El llanero solitario, Marcado, el hombre del rifle, El gran Chaparral, Laramie, el Cisco Kid. Cheyenne o Cuentos de la Wells Fargo.

 

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